Registro fósil

Paleontología: qué es, para qué sirve, ramas y características

Registro fósil

Los paleontólogos han recuperado y estudiado los restos fósiles de muchos miles de organismos que vivieron en el pasado. Este registro fósil muestra que muchos tipos de organismos extintos eran muy diferentes en forma de los que viven ahora. También muestra sucesiones de organismos a través del tiempo ( ver sucesión de fauna, ley de ; geocronología: Determinación de las relaciones de los fósiles con los estratos rocosos ), manifestando su transición de una forma a otra.

Cuando un organismo muere, suele ser destruido por otras formas de vida y por procesos de meteorización. En raras ocasiones, algunas partes del cuerpo, en particular las duras como conchas, dientes o huesos, se conservan enterrándolas en el barro o protegidas de alguna otra forma de los depredadores y el clima. Eventualmente, pueden petrificarse y conservarse indefinidamente con las rocas en las que están incrustadas. Métodos tales como radiométrica de citas para medida de las cantidades de átomos radiactivos naturales que permanecen en ciertos minerales para determinar el tiempo transcurrido desde que se constituyeron-hacen posible estimar el período de tiempo cuando, se formaron las rocas y los fósiles asociados con ellos.

La datación radiométrica indica que la Tierra se formó hace unos 4.500 millones de años. Los primeros fósiles se asemejan a microorganismos como bacterias y cianobacterias ( algas azul verdosas ); el más antiguo de estos fósiles aparece en rocas de 3.500 millones de años ( ver tiempo Precámbrico ). Los fósiles de animales más antiguos que se conocen , de unos 700 millones de años, proceden de la denominada fauna de Ediacara., pequeñas criaturas parecidas a gusanos con cuerpos blandos. Numerosos fósiles pertenecientes a muchos phyla vivientes y que exhiben esqueletos mineralizados aparecen en rocas de unos 540 millones de años. Estos organismos son diferentes de los organismos que viven ahora y de los que viven en tiempos intermedios. Algunos son tan radicalmente diferentes que los paleontólogos han creado nuevos phyla para clasificarlos. ( Véase Período Cámbrico .) Los primeros vertebrados , animales con columna vertebral, aparecieron hace unos 400 millones de años; los primeros mamíferos , hace menos de 200 millones de años. La historia de la vida registrada por los fósiles presenta pruebas convincentes de la evolución.

El registro fósil está incompleto. De la pequeña proporción de organismos conservados como fósiles, los paleontólogos solo han recuperado y estudiado una pequeña fracción. En algunos casos se ha reconstruido en detalle la sucesión de formas a lo largo del tiempo. Un ejemplo es la evolución del caballo . El caballo se puede rastrear hasta un animal del tamaño de un perro que tiene varios dedos en cada pata y dientes apropiados para ramonear; este animal, llamado el Caballo del amanecer (género Hyracotherium ), vivió hace más de 50 millones de años. La forma más reciente, el caballo moderno ( Equus ), es mucho más grande, tiene un dedo y tiene dientes apropiados para pastar. Las formas de transición están bien conservadas como fósiles, al igual que muchos otros tipos de caballos extintos que evolucionaron en diferentes direcciones y no dejaron descendientes vivos.

evolución del caballo
evolución del caballoEvolución del caballo en los últimos 55 millones de años. Se cree que el caballo de Przewalski actual es el único ejemplo que queda de un caballo salvaje, es decir, el último caballo moderno que queda evolucionado por selección natural. Los huesos numerados en las ilustraciones del antepié trazan la transición gradual de un animal de cuatro dedos a uno de uno.Encyclopædia Britannica, Inc.

Utilizando fósiles recuperados, los paleontólogos han reconstruido ejemplos de transiciones evolutivas radicales en forma y función. Por ejemplo, La mandíbula de los reptiles contiene varios huesos, pero la de los mamíferos solo uno. Los otros huesos de la mandíbula del reptil evolucionaron inconfundiblemente a huesos que ahora se encuentran en el oído de los mamíferos. Al principio, tal transición parecería improbable; es difícil imaginar qué función podrían haber tenido tales huesos durante sus etapas intermedias. Sin embargo, los paleontólogos descubrieron dos formas de transición de reptiles parecidos a mamíferos, llamadas therapsid s, que tenía una articulación de la mandíbula doble (es decir, dos puntos de bisagra uno al lado del otro): una articulación que consta de los huesos que persisten en la mandíbula de los mamíferos y la otra compuesta por los huesos cuadrados y articulares, que eventualmente se convirtieron en el martillo y el yunque de la oreja de los mamíferos. 

Para los contemporáneos escépticos de Darwin, el “eslabón perdido ”—la ausencia de cualquier forma de transición conocida entre los simios y los humanos— fue un grito de batalla, ya que permaneció para las personas desinformadas después. Desde entonces se han encontrado fósiles no una, sino muchas criaturas intermedias entre los simios vivos y los humanos. El fósil más antiguo conocido homininos, es decir, primates que pertenecen al linaje humano después de que se separaron de los linajes que iban a los simios, tienen entre 6 y 7 millones de años, provienen de África y se conocen como Sahelanthropus y Orrorin (o Praeanthropus ), que eran predominantemente bípedos. cuando estaba en el suelo pero que tenía un cerebro muy pequeño. Ardipithecus vivió hace unos 4,4 millones de años, también en África. Se conocen numerosos restos fósiles de diversos orígenes africanos Australopithecus , un homínido que apareció hace entre 3 y 4 millones de años. Australopithecus tenía una postura humana erguida pero una capacidad craneal de menos de 500 cc (equivalente a un peso cerebral de unos 500 gramos), comparable a la de un gorila o un chimpancé y aproximadamente un tercio a la de los humanos. Su cabeza está representada una mezcla de mono y características-a humanos frente baja y una larga, apelike cara pero con dientes proporcionados como las de los seres humanos. Otros homínidos tempranos parcialmente contemporáneos de Australopithecus incluyen Kenyanthropus y Paranthropus ; Ambos tenían cerebros comparativamente pequeños, aunque algunas especies de Paranthropus tenía cuerpos más grandes. Paranthropus representa una rama lateral en el linaje de los homínidos que se extinguió. Junto con una mayor capacidad craneal, se han encontrado otras características humanas en Homo habilis , que vivió hace alrededor de 1,5 millones a 2 millones de años en África y tenía una capacidad craneal de más de 600 cc (peso cerebral de 600 gramos), y en H. erectus , que vivió hace entre 0,5 millones y más de 1,5 millones de años, aparentemente se extendió ampliamente por África, Asia y Europa, y tenía una capacidad craneal de 800 a 1.100 cc (peso cerebral de 800 a 1.100 gramos). El tamaño del cerebro de H. ergaster , H. antecessor y H. heidelbergensis era aproximadamente el del cerebro de H. erectus , algunas de cuyas especies eran en parte contemporáneas, aunque vivían en diferentes regiones del hemisferio oriental . ( Véase también evolución humana ).

linaje humano
linaje humanoCinco homínidos, miembros del linaje humano después de que se separó hace al menos siete millones a seis millones de años de los linajes que iban a los simios, están representados en la interpretación de un artista. Todos menos el Homo sapiens , la especie que comprende a los humanos modernos, están extintos y han sido reconstruidos a partir de evidencias fósiles.

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