¿Qué es la evolución divergente?

Ilustración de los pinzones de las Galápagos de Darwin

La definición de evolución es un cambio en la población de una especie a lo largo del tiempo. Hay muchas formas diferentes en que la evolución puede ocurrir en una población, incluida la selección artificial y la selección natural . El camino evolutivo que toma una especie también puede diferir según el entorno y otros factores biológicos.

Uno de estos caminos de macroevolución se llama evolución divergente . En la evolución divergente, una sola especie se cruza, ya sea a través de medios naturales o rasgos elegidos artificialmente y reproducción selectiva, y luego esa especie comienza a ramificarse y convertirse en una especie diferente. Con el tiempo, a medida que las dos nuevas especies diferentes continúan evolucionando, se vuelven cada vez menos similares. En otras palabras, han divergido. La evolución divergente es un tipo de macroevolución que crea más diversidad de especies en la biosfera.

Catalizadores

A veces, la evolución divergente se produce por sucesos fortuitos a lo largo del tiempo. Otros casos de evolución divergente se vuelven necesarios para sobrevivir en un entorno cambiante. Algunas circunstancias que pueden impulsar una evolución divergente incluyen desastres naturales como volcanes, fenómenos meteorológicos, la propagación de enfermedades o un cambio climático general en un área en la que vive la especie. Estos cambios hacen necesario que la especie se adapte y cambie para sobrevivir. La selección natural «seleccionará» el rasgo que sea más beneficioso para la supervivencia de la especie.

Radiación adaptativa

El término radiación adaptativa también se usa a veces indistintamente con evolución divergente. Sin embargo, la mayoría de los libros de texto de ciencias coinciden en que la radiación adaptativa se centra más en la microevolución de una población que se reproduce rápidamente. La radiación adaptativa puede conducir a una evolución divergente con el tiempo a medida que las nuevas especies se vuelven menos similares, o divergen, en diferentes direcciones en el árbol de la vida. Si bien es un tipo de especiación muy rápido, la evolución divergente generalmente lleva más tiempo.

Una vez que una especie ha divergido a través de la radiación adaptativa u otro proceso microevolutivo , la evolución divergente ocurrirá más rápidamente si existe algún tipo de barrera física o una diferencia reproductiva o biológica que evita que las poblaciones se crucen nuevamente. Con el tiempo, las diferencias y adaptaciones significativas pueden sumarse y hacer imposible que las poblaciones vuelvan a cruzarse. Esto puede deberse a un cambio en el número de cromosomas o tan simple como ciclos de reproducción incompatibles.

Un ejemplo de radiación adaptativa que condujo a una evolución divergente son los pinzones de Charles Darwin . Aunque sus apariencias generales parecían ser similares y eran claramente descendientes del mismo ancestro común, tenían diferentes formas de pico y ya no podían cruzarse en la naturaleza. Esta falta de mestizaje y los diferentes nichos que los pinzones habían llenado en las Islas Galápagos llevaron a que las poblaciones se volvieran cada vez menos similares con el tiempo.

Extremidades anteriores

Quizás un ejemplo aún más ilustrativo de evolución divergente en la historia de la vida en la Tierra son las extremidades anteriores de los mamíferos. Aunque las ballenas, los gatos, los humanos y los murciélagos son todos muy diferentes morfológicamente y en los nichos que ocupan en su entorno, los huesos de las extremidades anteriores de estas diferentes especies son un gran ejemplo de evolución divergente. Las ballenas, los gatos, los humanos y los murciélagos claramente no pueden cruzarse y son especies muy diferentes, pero la estructura ósea similar en las extremidades anteriores indica que alguna vez divergieron de un ancestro común. Los mamíferos son un ejemplo de evolución divergente porque se volvieron muy diferentes durante un largo período de tiempo, pero aún conservan estructuras similares que indican que están relacionados en algún lugar del árbol de la vida.

La diversidad de especies en la Tierra ha aumentado con el tiempo, sin contar los períodos de la historia de la vida en los que se produjeron extinciones masivas . Esto es, en parte, un resultado directo de la radiación adaptativa y también de la evolución divergente. La evolución divergente continúa trabajando en las especies actuales en la Tierra y conduce a una mayor macroevolución y especiación.

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