Los primeros humanos en China

un mapa que muestra las fechas y ubicaciones de los sitios arqueológicos prehistóricos y las rutas de migración de África a Asia

Desde 2001, el Programa Human Origins ha colaborado con la Academia de Ciencias de China para estudiar las pistas más antiguas sobre la propagación de los antepasados ​​humanos al este de Asia. Este trabajo ha recalculado la edad de los descubrimientos excavados por equipos anteriores, particularmente en los extraordinarios lechos fósiles de la cuenca de Nihewan en el norte de China (provincia de Hebei) y el sitio de Yuanmou en el sur de China (provincia de Yunnan).

En ambas regiones, nuestro equipo ha reexaminado la evidencia temprana de homínidos y ha realizado un nuevo análisis geológico de los sitios de excavación. El trabajo geológico implica un micro muestreo de los sedimentos para determinar los cambios de escala más finos en las propiedades magnéticas de los sedimentos, que pueden vincularse a la secuencia de cambios bien fechados en el campo magnético de la Tierra. El último de los cambios importantes ocurrió hace unos 790.000 a 780.000 años (conocido como el límite Brunhes-Matuyama), y el muestreo detallado del equipo chino incluso ha capturado cambios menores en el campo magnético.

Dos dientes fósiles de color amarillo-marrón (incisivos) y dos herramientas de piedra blanca de Yuanmou, China
Dos dientes fósiles (incisivos) y dos herramientas de piedra de Yuanmou, China

La investigación de Nihewan incluye nuevas excavaciones, que hasta ahora han llevado a la recuperación de las herramientas de piedra más antiguas conocidas en el norte de China, en una serie de capas que datan de aproximadamente 1,66 a 1,32 millones de años. Las herramientas de piedra de Yuanmou y los dientes incisivos fósiles provienen de una capa que data de hace unos 1,7 millones de años. Estas edades se basan en el cálculo de las tasas de deposición de sedimentos entre las transiciones magnéticas conocidas en los estratos de Nihewan y Yuanmou. Las edades se pueden determinar porque los cálculos de la tasa de deposición en diferentes partes de la secuencia son todos muy consistentes; esto implica que la edad de los fósiles y los artefactos dentro de los sedimentos se puede estimar de manera confiable.

La evidencia más antigua conocida de homínidos fuera de África proviene del sitio de Dmanisi en la República de Georgia, uno de los sitios fósiles humanos más prolíficos de los últimos años. La edad de los fósiles de Dmanisi es de aproximadamente 1,85 a 1,75 millones de años. Comparando las fechas georgianas y chinas, la evidencia de las regiones de Nihewan y Yuanmou es consistente con la propagación de las primeras poblaciones de homínidos más allá de África hacia la región del Cáucaso y el este de Asia entre hace aproximadamente 2 millones y 1,7 millones de años. Hace 1,66 millones de años, los primeros humanos del género Homo que llegaron al este de Asia pudieron dispersarse en un área amplia que se extendía desde al menos 40 ° N (cuenca de Nihewan) hasta 7 ° S (Java, Indonesia), a través de un rango de hábitat. desde pastizales templados hasta bosques tropicales y posiblemente bosques.

¿Estas fechas realmente indican la dispersión de homínidos más antigua de África al este de Asia? Se necesitan más estudios y excavaciones en áreas prometedoras como Nihewan y sitios en el sur de China para seguir buscando la respuesta a esta pregunta.

¿Qué especie fue la primera en extenderse más allá de África? Se considera ampliamente que los humanos fósiles de Dmanisi representan al Homo erectus , aunque los restos esqueléticos sugieren que la población de Dmanisi era más pequeña en estatura que el H. erectus de África Oriental en una época muy similar. Los dientes fósiles de Yuanmou son muy similares a los del esqueleto de niño Turkana de 1.6 millones de años de West Turkana, Kenia, generalmente asignado a H. erectus . Los primeros fósiles de Java, Indonesia, se asignan típicamente a H. erectus y tienen una datación confiable de 1,66 millones de años. (Una capa fechada de 1.8 millones de años reportada en 1994 proviene de unos 20 metros por debajo del nivel del fósil encontrado; esto significa que el fósil -el cráneo del niño Mojokerto es más joven que la capa fechada).

La evidencia apunta al Homo erectus como el primero. De hecho, las patas relativamente más largas de esta especie que en los homínidos anteriores también pueden indicar que esta especie fue el primer antepasado humano capaz de abarcar una amplia área geográfica. Sin embargo, los fósiles indonesios más antiguos descubiertos hasta ahora no están lo suficientemente completos como para asignarlos definitivamente a H. erectus . Los dientes de Yuanmou no son suficientes por sí mismos para decir que representan a H. erectus . Finalmente, el ‘hobbit’ H. floresiensis es un enigma en cuanto a si su ancestro directo fue H. erectus o una especie anterior del género Homo . El caso sigue abierto, entonces, sobre qué especie fue la primera en llegar al este de Asia.

No obstante, la dispersión al este de Asia culminó en la capacidad de los homínidos para adaptarse a una amplia variedad de entornos y, finalmente, H. erectus pudo persistir en esta parte del mundo durante más de 1 millón de años antes de la llegada de H. sapiens .

Dr. Zhu Rixiang, Prof. Xie Fei y Dr. Rick Potts con cálidas parkas y sombreros de pie frente a una pared gris estratificada de un pozo de excavación
Dr. Zhu Rixiang, Prof. Xie Fei y Dr. Rick Potts.

El Programa de Orígenes Humanos del Smithsonian continuará investigando estas interesantes preguntas en colaboración con investigadores chinos, indonesios y otros.

El trabajo de datación en China está dirigido por el Dr. Zhu Rixiang del Instituto de Geología y Geofísica de Beijing. La parte paleoantropológica del proyecto está dirigida por el Dr. Rick Potts. Las excavaciones en la cuenca de Nihewan están dirigidas por el Prof. Xie Fei del Instituto de Reliquias Culturales de la provincia de Hebei, Shijiazhuang.

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