Fabricación de herramientas de piedra

Herramientas de dos piedras

Las primeras herramientas de piedra conocidas datan de hace unos 2,6 millones de años. La fabricación y el uso de herramientas de piedra también confirieron versatilidad en la forma en que los fabricantes de herramientas de los homínidos interactuaban y se adaptaban a su entorno.

La simple fabricación de herramientas mediante la fractura de piedra sobre piedra confería una ventaja selectiva en el sentido de que estos homínidos poseían escamas afiladas para cortar y martillar que eran útiles para machacar y triturar alimentos. Así, las herramientas de piedra básicas mejoraron enormemente las funciones de los dientes de una manera que permitieron el acceso a una enorme variedad de alimentos. Estos alimentos incluían carne de animales grandes, que se cortaba de los cadáveres con bordes afilados de escamas. Los huesos se abrieron usando piedras para acceder a la médula del interior. Se podrían usar otras herramientas para moler plantas o para afilar palos para excavar tubérculos. El uso de herramientas habría facilitado a los homínidos la obtención de alimentos de diversas fuentes. El uso de herramientas habría ampliado la dieta de los homínidos. La carne, en particular, es un alimento que se podía obtener de formas equivalentes, con un valor nutricional similar,

dos manos golpeando piedras juntas para hacer escamas de piedra

Aunque la fabricación de herramientas simples puede haberse desarrollado originalmente en un tipo de entorno, el transporte de herramientas de piedra a distancias considerables, y el hecho de depender de la tecnología de la piedra, puede haber surgido debido a los beneficios de alterar la dieta a medida que cambiaban los entornos. La tecnología de piedra más antigua conocida, llamada fabricación de herramientas de Oldowan, implicaba transportar rocas a lo largo de varios kilómetros y se encuentra asociada con una variedad de hábitats antiguos. La redistribución de piedras y otros recursos, como partes de cadáveres de animales, transportándolos puede haber ayudado a los homínidos a hacer frente a hábitats variables.

El mundo en expansión del Homo primitivo

Como predijo la hipótesis de selección de variabilidad, los homínidos no se encontraron únicamente en un tipo de hábitat, sino en una variedad. Una señal importante de la capacidad para tolerar diferentes entornos fue la dispersión del género temprano Homo más allá de África en entornos asiáticos. Después de hace 1,9 millones de años, el género Homo se encuentra en una variedad de lugares en Asia, incluidos algunos que están relativamente al norte.

un mapa que muestra las fechas y ubicaciones de los sitios arqueológicos prehistóricos y las rutas de migración de África a Asia

Las primeras pruebas de la diversidad de entornos de Homo erectus en Asia incluyen los siguientes sitios: 

  • Dmanisi, República de Georgia, hace 1,85 a 1,78 millones de años. Este sitio tiene pastizales rodeados de montañas con bosques. Los homínidos tenían acceso a la lava como materia prima para herramientas.
  • Yuanmou, China, hace 1,7 millones de años. Este sitio, ubicado cerca de un antiguo lago, tenía una mezcla de hábitats con pastizales, matorrales y bosques.
  • Cuenca de Nihewan, China, hace 1,66 millones de años. Los sitios de Nihewan también estaban cerca de un lago. Los fabricantes de herramientas de homínidos experimentaron muchos cambios en la vegetación a lo largo del tiempo, con hábitats que van desde bosques hasta praderas. Esta región puede haber sido mucho más árida que otras, y las temperaturas cambiaban estacionalmente entre cálidas y frías.
  • Java, 1,66 Ma: Aquí, los homínidos encontraron pastizales, ríos y entornos costeros marinos en un entorno de latitud tropical.

En estos lugares, los grupos de homínidos encontraron ambientes claramente diferentes, diferentes plantas, animales y alimentos, y diferentes condiciones climáticas: un rango muy amplio de temperatura y fuertes variaciones en la aridez y las lluvias monzónicas.

Los homínidos persistieron a través del cambio ambiental

La inestabilidad ambiental puede haber sido un factor no solo para dar forma a las adaptaciones, sino también para contribuir a la extinción de algunos linajes. Se ha propuesto la variabilidad ambiental asociada con la extinción de grandes especies de mamíferos para la región del sur de Kenia. Los sedimentos, los artefactos de piedra y la fauna animal en el sitio de Olorgesailie abarcan la mayor parte de los últimos 1,2 millones de años. Se registran numerosos cambios ambientales en los depósitos de Olorgesailie. El antiguo nivel del lago y su química, por ejemplo, cambiaban con frecuencia y, a veces, el lago se secaba, dejando pequeños humedales y arroyos como la principal fuente de agua en la cuenca. Las erupciones volcánicas también cubrieron el paisaje de cenizas, matando la hierba y remodelando las propiedades del ecosistema.

Olorgesailie Hillside = Una porción en el tiempo

Un ejemplo de una ladera de sedimentos en la región de Olorgesailie. La ladera, que representa alrededor de 10,000 años de tiempo con una ceniza volcánica en su base que data de hace alrededor de 1 millón de años, muestra evidencia de fuertes cambios ambientales. Recuadro: Capas de sedimentos muestran la fluctuación entre ambientes secos y húmedos y una época en la que las cenizas volcánicas cubrían el paisaje antiguo.

El Dr. Rick Potts estudió el patrón de cambio climático en la fauna y la ocurrencia de sitios arqueológicos en Olorgesailie y otro sitio en el sur de Kenia, y encontró que varias especies de mamíferos grandes que previamente habían dominado la fauna de esta región se extinguieron entre aproximadamente 700,000 y Hace 300.000 años, durante un período de inestabilidad ambiental repetida. Estas especies fueron reemplazadas por parientes modernos, que tendían a ser más pequeños en tamaño corporal y no tan especializados en dieta o hábitat.

Por ejemplo, la cebra Equus oldowayensis tenía dientes grandes y altos especializados para comer hierba. Su última aparición conocida en el registro fósil del sur de Kenia es entre 780.000 y 600.000 años atrás; fue reemplazado por Equus grevyi , que puede pastar (alimentarse de pasto) y ramonear (alimentarse de hojas y otra vegetación de alto crecimiento). El babuino fósil Theropithecus oswaldi , que pesaba más de 58 kg (más de 127,6 libras), vivía exclusivamente en el suelo; tenía dientes muy grandes y consumía hierba. También se extinguió hace entre 780.000 y 600.000 años. Su pariente actual, Papio anubis , es omnívoro y se mueve fácilmente en el suelo y en los árboles. Otros dos animales de gran cuerpo que se especializaban en comer hierba, el elefanteElephas recki y el antiguo cerdo Metridiochoerus , también fueron reemplazados por especies relacionadas que eran más pequeñas y tenían dietas más versátiles ( Loxodonta africana y Phacochoerus aethiopicus ). El especialista acuático Hippopotamus gorgops fue reemplazado por el hipopótamo vivo, que es capaz de atravesar largas distancias entre cuerpos de agua.

El reemplazo de las especies especializadas por animales estrechamente relacionados que poseían adaptaciones más flexibles durante una época de amplia fluctuación del clima fue una pieza clave de la evidencia inicial que condujo a la hipótesis de selección de variabilidad. Aunque los homínidos fabricantes de herramientas achelenses pudieron hacer frente a los hábitats cambiantes a lo largo de gran parte del registro de Olorgesailie, el estilo de vida achelense desapareció de la región en algún momento entre 500.000 y 300.000 años atrás, quizás también como resultado de una fuerte incertidumbre ambiental y circunstancias cambiantes.

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