Encefalización y adaptabilidad

Tabla de aumento del tamaño del cerebro y mayor fluctuación climática

La ampliación del cerebro durante la evolución humana ha sido espectacular. Durante los primeros cuatro millones de años de la evolución humana, el tamaño del cerebro aumentó muy lentamente. La encefalización, o el agrandamiento evolutivo del cerebro en relación con el tamaño del cuerpo, fue especialmente pronunciado durante los últimos 800.000 años, coincidiendo con el período de mayor fluctuación climática en todo el mundo. Los cerebros más grandes permitieron a los homínidos procesar y almacenar información, planificar con anticipación y resolver problemas abstractos. Un cerebro grande capaz de producir soluciones versátiles para nuevos y diversos desafíos de supervivencia fue, de acuerdo con la hipótesis de selección de variabilidad, favorecido con un aumento en la gama de entornos que los homínidos enfrentaron en el tiempo y el espacio.

Nuevas herramientas para muchos propósitos diferentes

Conjunto de herramientas compuesto

Después de hace 400.000 años, los homínidos encontraron nuevas formas de lidiar con el medio ambiente creando una variedad de herramientas diferentes. En algunas partes de África, se produjo un cambio en el que una tecnología dominada por grandes herramientas de corte fue reemplazada por juegos de herramientas más pequeños y diversos. Las innovaciones tecnológicas comenzaron a aparecer en la Edad de Piedra Media en África, con algunos ejemplos tempranos que datan de hace 280.000 años. Algunas de las nuevas herramientas proporcionaron formas para que los homínidos pudieran acceder a los alimentos de nuevas formas. Las puntas fueron manipuladas o unidas a mangos como lanzas o flechas, y luego se usaron como parte de armas de proyectiles, lo que permitió a los homínidos cazar presas rápidas y peligrosas sin acercarse tanto. Se utilizaron puntas de púas para arponear peces. Se encontraron puntas de púas hechas de hueso en el sitio de Katanda, en la República Democrática del Congo, junto con los restos de enormes bagres. Las piedras de moler se usaban para procesar alimentos vegetales. Se utilizaron otras herramientas para confeccionar ropa que habría sido importante para los homínidos en ambientes fríos.

Intercambio regional y redes sociales

Cuadro de innovaciones conductuales en la MSA

Durante los últimos 300.000 años aproximadamente, los antepasados ​​directos de los seres humanos vivos desarrollaron la capacidad de crear herramientas nuevas y diversas. Los descubrimientos arqueológicos muestran que comenzaron a surgir redes sociales más amplias, lo que permitió la transferencia de material pétreo a largas distancias. Los artefactos simbólicos que connotan un lenguaje complejo y la capacidad de planificar también son evidentes en el registro arqueológico de la Edad de Piedra Media de África. Estos hallazgos indican una capacidad mejorada para adaptarse a nuevos entornos. La mayor parte de los últimos 350.000 años en África Oriental fue una época de fuerte oscilación climática. La línea de tiempo en la parte inferior de la imagen es de hace 280.000 a 40.000 años (de derecha a izquierda). Esta cifra se basa en un análisis de los arqueólogos Sally McBrearty y Alison Brooks.

El comercio entre grupos para obtener materiales y cimentar alianzas es un sello distintivo del comportamiento humano moderno. Los cerebros más grandes y la capacidad simbólica facilitaron interacciones sociales más complejas. Hace 130.000 años, los homínidos intercambiaban materiales a distancias de más de 300 km. Los lazos sociales que se forjaron mediante el intercambio de materiales entre grupos pueden haber sido críticos para la supervivencia durante tiempos de cambio ambiental cuando un grupo dependía de los recursos o territorios de un grupo distante. Los recolectores de alimentos modernos utilizan los lazos sociales para mitigar los efectos de las hambrunas y las sequías. El intercambio de obsequios mantiene relaciones entre grupos, que pueden ser utilizados cuando un grupo necesita vivir en el campamento o pozo de agua de otro, una capacidad que resultó especialmente beneficiosa en tiempos de cambio ambiental e incertidumbre de recursos.

Comunicación y símbolos

La evidencia de la capacidad humana para comunicarse mediante símbolos es evidente en el registro arqueológico que se remonta al menos a 250.000 años de antigüedad, y probablemente más. El uso del color, los símbolos incisos, los objetos decorativos y el lenguaje forman parte de esta capacidad de comunicación. La comunicación simbólica puede estar relacionada con el almacenamiento de información. El lenguaje es una parte esencial de la comunicación humana moderna. El lenguaje permite transmitir ideas complejas a otros. La comunicación de ideas y circunstancias a través del lenguaje habría facilitado mucho la supervivencia en un mundo cambiante. Sin embargo, no hay evidencia fósil de palabras y gramática que sean el sello directo del lenguaje humano.

Las piezas de pigmento conservadas son una de las primeras formas de comunicación simbólica. El ocre y el manganeso se pueden utilizar para colorear objetos y piel. Otros objetos simbólicos como joyas, adornos personales y obras de arte transmiten información sobre el estado social del propietario, la pertenencia a un grupo, la edad o el sexo. También se utilizaron pinturas y dibujos para representar el mundo natural. El uso de símbolos está, en última instancia, relacionado con la capacidad humana de planificar, registrar información e imaginar.

¡Los neandertales también soportaron las oscilaciones climáticas!

Ilustración de neandertal

Las poblaciones de neandertales ( Homo neanderthalensis ) en Europa sufrieron muchos cambios ambientales, incluidos grandes cambios en el clima entre las condiciones glaciales e interglaciales, mientras vivían en un hábitat que era más frío en general que los entornos donde vivían la mayoría de las otras especies de homínidos. Algunos de los cambios ambientales que soportaron involucraron cambios rápidos entre el clima frío y cálido.

Los neandertales pudieron ajustar su comportamiento para adaptarse a las circunstancias. Durante los períodos fríos y glaciares, se centraron en la caza de renos, que son animales adaptados al frío. Durante los períodos interglaciares más cálidos, cazaban ciervos rojos. Durante los períodos de frío extremo, cambiaron su rango hacia el sur hacia ambientes más cálidos.

Los neandertales y los humanos modernos tenían diferentes formas de lidiar con la fluctuación ambiental y los desafíos de supervivencia que planteaba. Los humanos modernos, Homo sapiens , tenían herramientas especializadas para extraer una variedad de recursos dietéticos. También tenían amplias redes sociales como lo demuestra el intercambio de bienes a larga distancia. Utilizaron símbolos como medio para comunicarse y almacenar información. Los neandertales no fabricaron herramientas tan especializadas como las de los humanos modernos que se mudaron de África a Europa hace unos 46.000 años. Los neandertales generalmente no intercambiaban materiales a una distancia tan amplia como el Homo sapiens. Ocasionalmente produjeron artefactos simbólicos. A pesar de muchas fluctuaciones climáticas, los humanos modernos pudieron expandir su área de distribución en Europa y Asia, y en nuevas áreas como Australia y América. Los neandertales se extinguieron. Esta evidencia sugiere que la adaptabilidad a diferentes entornos fue una de las diferencias clave entre estos dos primos evolutivos.

Gráfico de los climas cambiantes en Europa

Durante el tiempo en que los neandertales evolucionaron en Europa, el clima global fluctuó dramáticamente entre cálido y frío. El área resaltada en el lado derecho del gráfico representa los últimos 200.000 años.

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