Concepciones modernas

El Origen de las Especies | Charles Darwin

Las secuelas darwinianas

La publicación del Origen de las especies produjo un gran entusiasmo público. Científicos, políticos, clérigos y notables de todo tipo leyeron y discutieron el libro, defendiendo o ridiculizando las ideas de Darwin. El actor más visible en las controversias inmediatamente posteriores a la publicación fue el biólogo inglés. TH Huxley , conocido como “el bulldog de Darwin”, que defendió la teoría de la evolución con palabras articuladas y, a veces, mordaces en ocasiones públicas y en numerosos escritos. La evolución por selección natural fue de hecho un tema favorito en los salones de la sociedad durante la década de 1860 y más allá. Pero también surgieron serias controversias científicas, primero en Gran Bretaña y luego en el continente y en los Estados Unidos.

Un participante ocasional en la discusión fue el naturalista británico Alfred Russel Wallace , que había tenido la idea de la selección natural de forma independiente y había enviado un breve manuscrito al respecto a Darwin desde el archipiélago malayo , donde estaba recolectando especímenes y escribiendo. El 1 de julio de 1858, un año antes de la publicación del Origen, en ausencia de ambos, se presentó a la Linnean Society de Londres un artículo escrito conjuntamente por Wallace y Darwin, aparentemente sin previo aviso. Se le da más crédito a Darwin que a Wallace por la idea de evolución por selección natural; Darwin desarrolló la teoría con mucho más detalle, proporcionó mucha más evidencia y fue el principal responsable de su aceptación. Los puntos de vista de Wallace diferían de los de Darwin en varios aspectos, y lo más importante es que Wallace no pensó que la selección natural fuera suficiente para explicar el origen de los seres humanos, que en su opinión requería una intervención divina directa.

El naturalista británico Alfred Russel Wallace
El naturalista británico Alfred Russel WallaceAlfred Russel Wallace, detalle de un cuadro sobre una fotografía; en la National Portrait Gallery de Londres.Cortesía de la National Portrait Gallery, Londres

Un joven inglés contemporáneo de Darwin, con considerable influencia durante la última parte del siglo XIX y principios del XX, fue Herbert Spencer . Filósofo más que biólogo, se convirtió en un enérgico defensor de las ideas evolutivas, popularizó una serie de eslóganes, como «la supervivencia del más apto» (que Darwin retomó en ediciones posteriores de El origen ) y se dedicó a temas sociales y especulaciones metafísicas . Sus ideas dañaron considerablemente la comprensión y la aceptación adecuadas de la teoría de la evolución por selección natural. Darwin escribió sobre las especulaciones de Spencer:

Su manera deductiva de tratar cualquier tema es totalmente opuesta a mi estado de ánimo … Sus generalizaciones fundamentales (¡que algunas personas han comparado en importancia con las leyes de Newton!), Que me atrevo a decir que pueden ser muy valiosas desde un punto de vista filosófico, son de tal naturaleza que no me parecen de ningún uso estrictamente científico.

Lo más pernicioso fue la cruda extensión por Spencer y otros de la noción de “lucha por la existencia” a la vida económica y social humana que se conoció como darwinismo social .

La dificultad más grave a la que se enfrentaba la teoría evolutiva de Darwin era la falta de una teoría de la herencia adecuada que explicara la conservación a través de las generaciones de las variaciones sobre las que se suponía que actuaba la selección natural. Teorías contemporáneas de “mezcla de herencia ”propuso que la descendencia simplemente alcanzara un promedio entre las características de sus padres. Pero como Darwin se dio cuenta, la combinación de la herencia (incluida su propia teoría de «pangénesis ”, en la que cada órgano y tejido de un organismo arroja pequeñas contribuciones de sí mismo que se recogen en los órganos sexuales y determinan la configuración de la descendencia) no podría explicar la conservación de las variaciones, porque las diferencias entre las variantes de la descendencia se reducirían a la mitad. cada generación, reduciendo rápidamente la variación original al promedio de las características preexistentes.

El eslabón perdido en el argumento de Darwin fue proporcionado por Genética mendeliana. Aproximadamente en la época en que se publicó El origen de las especies , el monje agustino Gregor Mendel estaba iniciando una larga serie de experimentos con guisantes en el jardín de su monasterio en Brünn, Austria-Hungría (ahora Brno, República Checa). Estos experimentos y el análisis de sus resultados son, desde cualquier punto de vista, un ejemplo de método científico magistral . El artículo de Mendel, publicado en 1866 en Proceedings of the Natural Science Society of Brünn, formulaba los principios fundamentales de la teoría de herencia que aún está vigente. Su teoría explica la herencia biológica a través de factores particulados (ahora conocidos como genes ) heredados uno de cada padre, que no se mezclan ni se mezclan sino que se segregan en la formación de las células sexuales o gametos .

Sin embargo, los descubrimientos de Mendel permanecieron desconocidos para Darwin y, de hecho, no se hicieron conocidos hasta 1900, cuando fueron redescubiertos simultáneamente por varios científicos del continente. Mientras tanto, el darwinismo en la última parte del siglo XIX se enfrentó a una teoría evolutiva alternativa conocida comoneolamarckismo. Esta hipótesis compartió con Lamarck la importancia del uso y desuso en el desarrollo y destrucción de órganos, y agregó la noción de que el ambiente actúa directamente sobre las estructuras orgánicas, lo que explica su adaptación al modo de vida y ambiente del organismo. Los partidarios de esta teoría descartaron la selección natural como explicación de la adaptación al medio ambiente.

Destacado entre los defensores de la selección natural fue el biólogo alemán August Weismann , quien en la década de 1880 publicó suteoría del germoplasma . Distinguió dos sustancias que componen un organismo: elel soma , que comprende la mayoría de las partes y órganos del cuerpo, y el plasma germinal, que contiene las células que dan lugar a los gametos y, por tanto, a la progenie. Al principio del desarrollo de un huevo, el plasma germinal se segrega de las células somáticas que dan lugar al resto del cuerpo. Esta noción de una separación radical entre el germoplasma y el soma, es decir, entre los tejidos reproductivos y todos los demás tejidos corporales, llevó a Weismann a afirmar que la herencia de las características adquiridas era imposible y abrió el camino para su campeonato de la selección natural como único proceso importante que explicaría la evolución biológica. Las ideas de Weismann se conocieron después de 1896 como neodarwinismo .

El biólogo alemán August Weismann
El biólogo alemán August Weismann August Weismann, biólogo alemán y uno de los fundadores de la ciencia de la genética.

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